El brote de COVID-19 introdujo por primera vez a muchas personas al término lingüítico de "distanciamiento social." (Imagen: Fuente externa).

En condiciones de emergencias, la comunicación precisa es esencial para salvar vidas o evitar situaciones difíciles.

Atlanta, Estados Unidos–Durante emergencias de salud pública, como el brote del coronavirus, es esencial mantenerse informado. Pero mucha de esa información, cuando no es engañosa, puede ser abrumadora y confusa, hasta las mismas palabras que usamos para hablar sobre una crisis.

¿Qué es COVID-19? ¿Es eso lo mismo que el coronavirus? ¿Es la enfermedad una epidemia o pandemia? ¿Y cuál es la diferencia entre cuarentena y aislamiento?

En las conversaciones cotidianas, las personas a veces usan la cuarentena y el aislamiento de manera intercambiable para referirse a la separación de las personas de varias maneras debido a la propagación de una enfermedad. Pero para los médicos, los funcionarios de salud pública y otros profesionales, existe una distinción importante entre la cuarentena y el aislamiento.

¿Qué significa la cuarentena? En general, una cuarentena es «un aislamiento estricto impuesto para prevenir la propagación de la enfermedad». Sabemos lo que podría estar pensando: entonces, una cuarentena es … ¿solo un aislamiento? No exactamente. Como explican los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), la práctica de una cuarentena involucra específicamente:

“… La separación de una persona o grupo de personas que razonablemente se cree que han estado expuestos a una enfermedad contagiosa pero aún no sintomática, de otros que no han estado tan expuestos, para prevenir la posible propagación de la enfermedad contagiosa.”

La conclusión: las personas se ponen en cuarentena cuando actualmente no están enfermas, pero han estado o pueden haber estado expuestas a una enfermedad transmisible. Esto puede ayudar a detener la propagación de la enfermedad.

La cuarentena voluntaria (cuando a alguien no se le ordena entrar en cuarentena, pero elige hacerlo por precaución) a menudo se le llama auto-cuarentena.

Al ingresar al inglés a principios del siglo XVII, este sentido de «cuarentena» de «aislamiento» proviene de la cuarentena italiana, un período de cuarenta días, derivado del quaranta, el italiano para «cuarenta». (El quaranta italiano, si tiene curiosidad, proviene del latín quadrāgintā, que también significa «cuarenta»).

¿Qué tiene de especial 40? Históricamente, una cuarentena se refería a un período, originalmente de 40 días, impuesto a los barcos cuando se sospecha que porta una enfermedad infecciosa o contagiosa. Esta práctica se realizó en Venecia en el año 1300 en un esfuerzo por evitar la plaga.

¿Qué significa el aislamiento? En general, el aislamiento es cuando alguien o algo se separan o se separa de otras personas o cosas. En contextos médicos, aislamiento significa específicamente «la separación completa de otras personas de una persona que padece una enfermedad contagiosa o infecciosa.»

De nuevo, según los CDC, la práctica del aislamiento implica: “… la separación de una persona o grupo de personas que se sabe o se cree razonablemente que están infectadas con una enfermedad contagiosa y potencialmente infecciosa de quienes no están infectados para prevenir la propagación de la enfermedad contagiosa. El aislamiento para fines de salud pública puede ser voluntario u obligado por orden de salud pública federal, estatal o local.”

La conclusión: el aislamiento ocurre cuando una persona está infectada con una enfermedad contagiosa y se separa de las personas que están sanas. Esto también ayuda a detener la propagación de la enfermedad. El aislamiento voluntario a veces se llama autoaislamiento, aunque las personas comunes que usan el último término pueden no significar que realmente están infectadas.

Registrado por primera vez alrededor de 1825-1835, el aislamiento proviene en última instancia de la misma raíz que el aislamiento: el latín insulātus, «convertido en una isla», basado en ínsula, «isla». Aislado se registra alrededor de 1755–1765.

¿Qué es el distanciamiento social? El brote de COVID-19 introdujo por primera vez a muchas personas al término distanciamiento social. En contextos de salud pública, el distanciamiento social generalmente se refiere a varias medidas que reducen el contacto cercano (aumentan la distancia) entre grandes grupos de personas (por lo tanto, sociales).

Según los CDC, el distanciamiento social implica «permanecer fuera de los entornos congregados, evitar reuniones masivas y mantener la distancia (aproximadamente 6 pies o 2 metros) de los demás cuando sea posible». Y la configuración congregada incluye «lugares públicos abarrotados donde puede haber contacto cercano con otros, como centros comerciales, cines, estadios.»

Las medidas de distanciamiento social a menudo implican cancelar grandes reuniones (como conferencias, clases y eventos deportivos), restringir el transporte público y los viajes, y trabajar desde casa. No debe confundirse con el concepto de distancia social en sociología, o «la medida en que los individuos o grupos se eliminan o se excluyen de participar en la vida de los demás.»

Como parte de sus propios esfuerzos para la distancia social (ya que muchos están verificando el distanciamiento social), las personas pueden decir que están «aislando» o «auto aislando». Tenga en cuenta que estos usos más casuales del aislamiento no necesariamente significan que están infectados, ¡como cuando los CDC usan el aislamiento! Si está confundido, pregunte y lávese las manos.

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